Cientistas querem usar combustível nuclear para esterilizar produtos médicos e alimentos

Durante décadas, os engenheiros têm procurado algo para fazer com o lixo nuclear, que não deixá-lo apenas em um depósito. Existem 104 reatores nucleares nos EUA com toneladas de combustível antigo à espera de um propósito. Russell Goff, um estudante de mestrado no Departamento de Engenharia Nuclear da Oregon State University e sua empresa, a G-Demption LLC, enxergam o material como uma forma de esterilizar equipamentos médicos e alimentos. Com um isótopo em um tubo de patente pendente, ele pode aproveitar os raios gama para matar bactérias nocivas.

Os raios gama já foram utilizados para esterilizar seringas, ataduras, frutas e carnes com segurança. O Cobalto-60 é geralmente utilizado para este propósito, mas as fontes são um pouco limitadas e caras. Apenas 40% dos suprimentos médicos são irradiados, enquanto o restante é esterilizado com o uso de óxido de etileno, um gás inflamável tóxico. Os raios matam os patógenos, ao impedirem a divisão celular através da quebra e reorganização do DNA. Diferentes organismos possuem diferentes quantidades de DNA, de modo que os níveis de radiação teriam que ser ajustados para a esterilização. Os raios gama também podem ser utilizados para alterar a estrutura de polímeros, tais como PVC, que permite aos cientistas alterar o seu ponto de amolecimento, bem como a transformação das tonalidades de pedras na indústria de jóias.

Goff espera criar uma instalação onde suprimentos médicos ou alimentos possam ser deixados, irradiados com segurança, e, em seguida, transportados de volta. Ele vê os edifícios como uma alternativa para locais como Yucca Mountain, que são caros de manter e envolvidos no debate político. A tecnologia da G-Depmption poderia ajudar a financiar o aproveitamento de combustível nuclear, o que ajudaria o governo federal e as centrais nucleares a controlar a quantidade de lixo que produzem.

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